La NASA desarrolla drones para explorar el planeta Marte

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La NASA está volcada en el estudio del Planeta Rojo. Además del rover Curiosity que aterrizó en su superficie en el año 2012 y del robot Valkyrie R5 que se espera que llegue en el futuro, la agencia espacial estadounidense también está preparando drones para explorar Marte desde el aire. 

El astromóvil Curiosity ha sido una pieza fundamental para iniciar la exploración de nuestro planeta vecino, pero tiene algunos inconvenientes. El principal de ellos es su velocidad, que resulta extremadamente reducida: el vehículo se controla desde la Tierra y se puede mover unos 130 metros por hora. En los cuatro años y medio que lleva sobre la superficie de Marte solo se ha desplazado 16 km, un dato que resulta un tanto limitante. 

Con el objetivo de poder abarcar una superficie mayor para su estudio, el Centro de Investigación de Langley de la NASA está desarrollando drones autónomos para que puedan explorar el Planeta Rojo desde el aire. Se trata de aviones no tripulados equipados con un motor eléctrico que contarán con tecnología de despegue y aterrizaje vertical (VTOL por sus siglas en inglés). Dispondrán de sistemas de sensores remotos y cartografía avanzada, lo que los capacitará para llevar a cabo misiones de largo alcance sin la necesidad de la intervención humana. 

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Además, no estarían solos: trabajarían codo con codo junto a los vehículos de exploración terrestres. Gracias a esta colaboración, sería posible cubrir una extensión mucho más grande en menos tiempo para poder investigar las características del lugar sobre el terreno, sin necesidad de recurrir a la observación telescópica. 

Valkyrie R5, el robot de la NASA que colonizará Marte en el futuro

Los drones de la NASA ya han superado la fase de prueba de concepto y los prototipos están siendo sometidos a pruebas de vuelo en cámaras de baja presión en Langley. También se están testeando los sistemas de control para la navegación autónoma, así como la transición entre el vuelo vertical y el horizontal. De momento se desconoce cuándo tienen previsto enviarlos a surcar el cielo marciano.

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[Fuente: New Atlas]