Astrónomos descubren una de las novas más luminosas de la historia

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estrella brillante

Un equipo internacional de astrónomos ha descubierto la que podría ser la nova más brillante de la historia. Los científicos han conseguido realizar esta observación mediante imágenes del observatorio espacial Swift, así como utilizando telescopios de Sudáfrica, Australia y América del Sur. 

Lo que han descubierto estos investigadores es una nova, que se trata de una explosión termonuclear causada por un desequilibrio que se produce entre la gravedad de una estrella y su combustible nuclear, el hidrógeno. Esta situación se da habitualmente en los sistemas binarios, cuando una vieja estrella experimenta una erupción repentina y vuelve a la vida. 

En los sistemas binarios compuestos por una enana blanca y una estrella parecida al Sol, el material se transfiere de la compañera a la enana blanca y se va acumulando gradualmente hasta alcanzar una presión crítica. Como consecuencia, se produce una quema incontrolada de combustible nuclear, lo que desencadena un incremento repentino del brillo del cuerpo celeste. Recibe el nombre de nova porque en la antigüedad este fenómeno era confundido con el surgimiento de una nueva estrella. 

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El equipo, dirigido por el Observatorio Astronómico Sudafricano, ha revelado que la nova SMCN 2016-10a, que fue avistada por primera vez el pasado 14 de octubre de 2016, se trata de una de las más brillantes jamás vistas en cualquier galaxia.

De acuerdo con las estimaciones de los astrónomos, se encuentra ubicada en las proximidades de la Pequeña Nube de Magallanes (SMC por sus siglas en inglés), una galaxia irregular enana que está cerca de la Vía Láctea, a unos 200.000 años luz de distancia.

Nova brillanteIzquierda: sistema antes de la erupción / Derecha: estallido de la nova

Hasta el momento, esta es la nova más brillante que se ha visto nunca en esta galaxia, y las observaciones realizadas son las más completas. En la Vía Láctea, las novas son un fenómeno bastante común, que se registra alrededor de 35 veces al año. Sin embargo, en la galaxia SMC no se trata de un acontecimiento tan habitual y la SMCN 2016-10a es la primera que se registra desde el 2012. 

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"Las presentes observaciones proporcionan el tipo de cobertura en el tiempo y el color espectral que se necesita para progresar en la compresión de una nova de la galaxia vecina", explica Paul Kuin, uno de los miembros del equipo. "Observar la nova en diferentes longitudes de onda usando telescopio de clase mundial como Swift y el Gran Telescopio Sudafricano nos ayuda a revelar la condición de la materia que eyecta la nova como si estuviera más cerca". 

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