Científicos descubren agua en un exoplaneta similar a Neptuno

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Científicos descubren agua en un exoplaneta similar a Neptuno

Un equipo internacional de científicos ha descubierto un nuevo exoplaneta de un tamaño similar a Neptuno y poseedor de una atmósfera con vapor de agua. Hablamos del primer hallazgo de estas características y se cree que podría arrojar luz sobre el misterio de cómo se forman los sistemas solares.

Según el artículo pubicado en la revista Science, el nuevo exoplaneta, de temperatura más cálida que Neptuno (dada su proximidad a su estrella anfitriona), se llama HAT-P-26B y se encuentra a 430 años luz de la Tierra. Los científicos explicaron que cuenta con una atmósfera primitiva compuesta casi en su totalidad por hidrógeno y helio. 

Atendiendo a sus características, el exoplaneta pudo haberse formado cerca de su estrella anfitriona o tiempo después de la creación de su sistema solar, apunte distintivo con respecto a Neptuno o Urano, los cuales se formaron casi a la par de nuestro Sistema Solar.

Daving Sing, profesor de la Universidad de Exeter y cabeza del equipo que llevó a cabo el estudio detallado del planeta junto con científicoos de la NASA, expuso acerca del descubrimiento lo siguiente: "Este "Neptuno caliente" es relativamente más pequeño que aquellos exoplanetas que hemos podido investigar a fondo. El descubrimiento de su atmósfera demustra que hay mucha más diversidad en los ambientes de estos exoplanetas de lo que pensábamos anteriormente. Sin duda, es un gran avance para conocer más sobre cómo se forman los sistemas solares".

Sirviéndose del Telescopio Espacial Hubble y del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, los científicos analizaron la atmósfera de HAT-P-26B, comprendiendo así cómo el exoplaneta filtra la luz de su estrella en cada tránsito y pudiendo determinar la composición química de la atmósfera.

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En estas primeras observaciones, se aprecia que los cielos del exoplaneta hermano de Neptuno están relativamente despejados de nubes y que presenta una marca de agua, la más grande detectada en un exoplaneta de este tamaño. En pos de brindar pistas sobre su formación, los expertos lograron estimar la metalicidad de HAT-P-26B, a partir de la cual conocer su riqueza de elementos, siendo éstos más pesados que el hidrógeno y el helio.

En nuestro Sistema Solar, la metalicidad de planetas más grandes que el sol, como Júpiter y Saturno, indica que tienen atmósferas ricas en gases. Por otro lado, aquellos planetas más pequeños, como pueden ser Neptuno y Urano, detentan atmósferas mucho más ricas en elementos pesados y tienen una metalicidad hasta 100 veces mayor que el sol.

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El Universo siempre ofrece nuevas oportunidades de generar conocimiento y . Este nuevo exoplaneta hermano de neptuno servirá como base para futuras teorías acerca de cómo se forman los sistemas solares, un paso más en pos de entender aquello que durante tantos y tantos años ha inquietado al ser humano: nuestros orígenes.

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[Fuente: Science]