Córneas de hidrogel podrían devolver la visión a millones de personas

¿Qué es LIFE?
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Córnea sintética devolvería la vista a personas

Científicos en Australia han desarrollado una técnica para el cultivo de células de córnea en una capa delgada de hidrogel en el laboratorio, que después podría ser implantada en el ojo para restaurar la visión en personas que han sufrido daño corneal.

El método, que hasta ahora ha sido demostrado con éxito en ensayos con animales, podría tener el potencial para aumentar dramáticamente el acceso a los trasplantes de córnea, lo que podría cambiar la vida de unos 10 millones de personas en todo el mundo.

"Creemos que nuestro nuevo tratamiento funciona mejor que una córnea donada, y eventualmente esperamos utilizar las propias células del paciente, reduciendo el riesgo de rechazo", dijo en un comunicado el ingeniero biomédico Berkay Ozcelik, que dirigió la investigación en la Universidad de Melbourne.

La córnea es la capa más externa del ojo. Para que esté sana, necesita mantenerse húmeda y transparente, pero el envejecimiento y los traumatismos pueden llevar a daños en la córnea, tales como hinchazón, lo que resulta en el deterioro de la visión. 

Los trasplantes de córnea son actualmente la forma más eficaz de restaurar la visión perdida por daños en la córnea, pero hay una gran escasez de donantes de córneas. En 2014 se realizaron más de 47.000 trasplantes de córnea en los EE.UU., pero no hay suficiente tejido donado para satisfacer la demanda mundial.

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También existe la posibilidad de rechazo de tejidos de donantes de córnea y la necesidad de tomar esteroides para combatir el rechazo, además de otras complicaciones. La película invisible desarrollada por el equipo de Ozcelik podría evitar estos problemas. 

La técnica, que ha sido probada hasta ahora en ovejas, consiste en tomar una muestra de células de la córnea del sujeto, el cultivo de ellas en la película sintética y después regresarlas en mayor número al ojo, donde las células regeneradas podrán restaurar funciones de bombeo de humedad para mantener la córnea sana y clara.

"La película de hidrogel que hemos desarrollado nos permite cultivar una capa de células de la córnea en el laboratorio", dijo Berkay. "Entonces podemos implantar esa película en la superficie interna de la córnea de un paciente, dentro del ojo, a través de una incisión muy pequeña."

La película de hidrogel es más delgada que un cabello humano con sólo 50 micrómetros, y una vez que las células implantadas han restaurado el flujo de agua saludable entre la córnea y el interior del ojo, la película comienza a degradarse, desapareciendo en dos meses.

Córnea sintética

Aparte de la eliminación de los riesgos de transmisión de enfermedades o rechazo de tejidos que vienen con trasplantes de córnea convencionales, otro beneficio del implante de la película podría ser el cultivo de células de córneas saludables para el uso en varios destinatarios.

No es la primera vez que hemos visto a científicos utilizar estos métodos para restaurar las funciones de la córnea sana. A principios de año, investigadores de Japón y el Reino Unido encontraron que las células de la córnea humana podrían ser implantadas en los ojos de conejos con daños en la córnea y restaurar la visión.

Ozcelik ahora espera comenzar los ensayos clínicos con su película de hidrogel el próximo año, y aunque es demasiado pronto para decir si los resultados positivos en los animales pueden ser reproducidos en la gente, es increíble pensar en las posibilidades que la técnica podría tener.