Este bolígrafo detecta el cáncer en solo 10 segundos

¿Qué es LIFE?
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Un equipo de científicos de la Universidad de Texas en Austin (Estados Unidos) ha desarrollado una herramienta que detecta el cáncer de forma precisa en tan solo diez segundos, 150 veces más rápido que la tecnología existente.

Cuando los médicos practican una cirugía para extirpar un tumor, una de las grandes dificultades a las que se encuentran es la de diferenciar el tejido canceroso del sano. En la actualidad, para poder efectuar esta distinción se utiliza una técnica denominada análisis de la sección congelada, un método que resulta lento y en ocasiones puede ser poco preciso. Para llevarlo a cabo, el cirujano tiene que tomar una muestra de tejido que después tiene que analizar un patólogo.

Todo el proceso puede demorarse alrededor de 30 minutos, incrementando las posibilidades de que el paciente sufra una infección o los efectos negativos de la anestesia. Además, en algunos tipos de cáncer la interpretación puede ser muy complicada, con resultados poco fiables en el 10 - 20% de los casos.

Y es que, aunque eliminar por completo el tejido canceroso es fundamental para evitar la recurrencia y garantizar la supervivencia del paciente, extirpar demasiado tejido sano también puede tener graves consecuencias. Por ejemplo, en el caso del cáncer de mama las afectadas podrían manifestar efectos secundarios dolorosos y daño nervioso. De ahí la importancia de diferenciar adecuadamente el tejido sano del enfermo.

La nueva herramienta que han desarrollado estos investigadores resuelve estos problemas. Se llama MasSpec Pen, tiene forma de bolígrafo y lo que hace es identificar los metabolitos propios de las células cancerosas y otros biomarcadores, que son analizados de manera instantánea mediante un software especializado. Para utilizarlo, lo único que tiene que hacer el cirujano es colocar el extremo del instrumento sobre el tejido, y en menos de diez segundos identifica si es sano o canceroso.

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En las pruebas realizadas sobre tejidos extraídos de 253 pacientes con diversos tipos de cáncer, MasSpec Pen fue capaz de detectar el tejido enfermo con un 96% de exactitud. Además, también identificó las células cancerosas en las regiones marginales entre los tejidos normales y enfermos que presentaron una composición celular mixta. 

El equipo ya ha solicitado patentes para el dispositivo y esperan poder empezar a probar esta tecnología en cirugías oncológicas para el próximo año.