El inventor del ratón, Douglas Engelbart, murió hoy

El inventor del ratón, Douglas Engelbart, murió hoy

No cabe duda de que una de las formas de interacción con un ordenador que se considerarán clásicas a pesar del tiempo que pueda pasar y los cambios en tecnología que se presenten, es el uso del ratón. Pues bien, el inventor de este pedazo de la historia informática ha muerto.

 

Douglas Engelbart

Douglas Engelbart nació en 1.925 y luego de estudiar ingeniería eléctrica y servir en la marina en la Segunda Guerra Mundial, trabajó para la NACA, predecesora de la NASA y luego fue profesor en la Universidad de California en Berkeley.

En 1.957 se unió al grupo de trabajo en el Stanford Research Institute, hoy conocido como SRI International, donde desde 1.959 hasta 1.977 dirigió el Augmentation Research Center, y donde, en 1.963 concibió la idea del ratón. La primera iteración del popular artefacto fue una caja de madera cubriendo dos ruedas de metal. Su primera descripción: "Indicador de posición X-Y para una pantalla".

Sin embargo, el invento de Engelbart estaba adelantado a su tiempo. La noción de utilizar un dispositivo externo para controlar un ordenador no era una idea fácil de aceptar, y de esa manera, el ratón no se hizo comercialmente popular sino hasta 1.984, con la puesta en venta del revolucionario Macintosh de Apple.

Y en esta demora reside una de las ironías de la vida de Engelbart. A pesar de haber sido el inventor del ratón, y de haberlo patentado en 1.970, no pudo obtener de su invento las regalías que se esperarían. La patente tenía una validez de 17 años, de manera que el invento pasó a ser parte del dominio público en 1.987. Teniendo en cuenta que se han vendido más de un billón de ratones desde su introducción al mercado, es una verdadera lástima.

Sin embargo la misión de Engelbart nunca fue una orientada al lucro. En sus propias palabras, lo que siempre quiso fue "Aumentar el intelecto humano". Y eso fue justamente lo que hizo, no solamente a través de la invención del ratón, sino a través de los demás proyectos en los que participó y que también dejaron una marca indeleble en la historia de la informática.

Con su equipo en el Stanford Research Institute y también en su laboratorio privado, Engelbart participó en la creación de conceptos tales como la teleconferencia, los sistemas con múltiples ventanas, el uso de hipervínculos (que luego se convirtieron en los enlaces que se encuentran en las páginas web, por ejemplo), e incluso en el desarrollo de ARPANet, la red de investigación del gobierno que sembraría las bases de lo que luego sería Internet.

Siempre humilde, el inventor resaltó siempre el trabajo y la importancia de sus colaboradores. "Muchos de estos [inventos] vinieron directamente de las innovaciones del personal - incluso tuvieron que explicármelos para que pudiera entenderlos", dijo Engelbart. 

Hoy despedimos a uno de los grandes de la historia de la computación. Y a pesar de que controlar un ordenador utilizando el ratón esté cediendo paso a métodos más intuitivos, como la interacción por toque, el reconocimiento de voz e incluso el reconocimiento facial, todos los que lo usamos recordaremos la primera vez que tuvimos un ratón en la mano, y pinchamos un botón.