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Una nueva era para el comercio espacial: un robot se acopla a un satélite que se mueve a 11.000 Km/h para repararlo

Robot que aterriza en satélite

Northrop Grumman

17/04/2021 - 07:00

Comienza una nueva etapa en la historia de los satélites: la de la reparación y mejora de sus funciones en pleno funcionamiento.

Los satélites han cambiado nuestras vidas en poco más de 50 años, pero al mismo tiempo han llenado la órbita de la Tierra de basura espacial. La razón es que son muy poco eficientes.

La mayoría de los satélites tienen una vida útil muy corta. Hacen una función, y de repente, dejan de funcionar. Muchas personas piensan que los satélites utilizan energía solar, pero no es así. Muchos de ellos emplean gas propelente para mantener la dirección o girar en ciertos momentos. Y cuando se acaba el satélite deja de funcionar, aunque esté en perfecto estado.

Esto no es solo un problema ambiental, sino también económico. Los satélites cuestan docenas de millones de dólares, no solo por la construcción sino por el lanzamiento del cohete para la puesta en órbita, y muchos de ellos deben abandonarse en apenas un año.

Por eso la compañía aeroespacial Northrop Grumman, en una noticia que nos llega vía New Atlas, ha estado trabajando en el MEV-2 o Vehículo de Extensión de Misión, un robot que se acopla a los satélites en marcha, a más de 11.000 Km/h y 36.000 Kilómetros de altura, para extender su vida útil.

El pasado 12 de abril, el MEV-2 aterrizó en el satélite comercial Intelsat 10-02 (IS-10-02) , para extender 5 años su vida útil.

El satélite ya no puede desplazarse por su cuenta, así que lo que va a hacer este robot durante 5 años es, literalmente, encargarse del movimiento del satélite, para que pueda seguir realizando su misión. Pasado ese tiempo se desacoplará, y ayudará a otro satélite agotado.

Aquí podemos ver la foto del satélite Intelsat tomada por el robot MEV-2 momentos antes del acoplamiento, con la Tierra al fondo:

Robot acopla a satélite

Northrop Grumman / Intelsat

Northrop Grumman ya está trabajando en nuevas generaciones de robots MEV más sofisticados, en colaboración con DARPA, la agencia gubernamental norteamericana que inventó Internet.

Estos nuevos robots no solo podrán controlar el satelite. También serán capaces de hacer reparaciones e incluso añadir nuevas funciones. Instalarán lo que llaman Pod de Extensión de Misión, unos paquetes que al conectarlos al satélite añaden una nueva batería, más combustible, o lo que se requiera.

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La posibilidad de reparar y mejorar los satélites sin tener que lanzar otros nuevos ayudará a reducir la basura espacial, y a racionalizar el uso de esta tecnología.