Vulkan, la alternativa a DirectX 12 para PC, consolas y smartphones

Vulkan, la alternativa a DirectX 12 para PC, consolas y smartphones

Estamos al comienzo de un nuevo salto evolutivo, a nivel gráfico, que tarde o temprano nos obligará a cambiar nuestras tarjetas gráficas, smartphones, e incluso consolas. PS4 Neo, Xbox One Plus y Nintendo NX están a la vuelta de la esquina...

Nuevas tecnologías exigen una potencia de proceso que no está al alcance de la mayoría del hardware actual. Hablamos de los juegos y películas con resolución 4K Ultra HD, y de la realidad virtual. Las tarjetas gráficas, las consolas y los smartphones actuales apenas pueden dar soporte a ambos avances tecnologícos. Es por eso que el próximo mes de julio saldrán a la venta las nuevas placas gráficas NVIDIA con GPUs Pascal y AMD con Polaris, y es muy probable que en otoño tengamos nuevas consolas Xbox, PlayStation y Nintendo para incorporar la resolución 4K y la realidad virtual a sus especificaciones.

La evolución también nos llega de la mano de las APIs gráficas, que permiten a los programas aprovechar la potencia y las funciones avanzadas de los chips gráficos. Hace unas semanas se estrenaron los primeros juegos con DirectX 12, la nueva API de bajo nivel de Microsoft que ofrece nuevos efectos gráficos y un mejor aprovechamiento de las CPU multinúcleo. Con DirectX 12 los ordenadores con una CPU poco potente mejoran el rendimiento en los juegos hasta un 30%.

El problema de esta API es que es exclusiva de Windows 10 y Xbox One, así que sólo los usuarios de estos sistemas pueden aprovechar sus virtudes.

Por suerte, existe una alternativa. Se llama Vulkan y es una API gráfica de bajo nivel desarrollada en código abierto por el grupo Khronos. Su nombre quizá no te suene, pero si decimos que se trata de un consorcio de más de 100 compañías de hardware y software del renombre de Intel, Apple, Google, Pixar, NVIDIA, AMD, Qualcomm, Samsung, Sony, Valve, Nintendo, Amazon, Blizzard, EA o Adobe, seguro que te da más confianza…

Los nuevos juegos de Microsoft con DirectX 12 para Windows 10

El grupo Khronos también es el desarrollador de openGL y, en cierto modo, Vulkan puede considerarse su sucesor. Hablamos de una verdadera alternativa a DirectX 12 para los usuarios que no tienen Windows 10. Se trata de una API multiplataforma desarrollada en formato código abierto que no sólo funciona en Windows XP/ 7/8/10, sino también en smartphones de última generación como el Samsung Galaxy S7. Muy pronto se incluirá de forma nativa en Android N, Ubuntu, Tizen y SteamOS. Esto permitirá desarrollar un juego para una determinada máquina y adaptarlo fácilmente al resto. Cualquier desarrollador puede usarla, y es gratis.

Vulkan, la alternativa a DirectX 12 para PC, consolas y smartphones

Su principal virtud es que se trata de una API de bajo nivel, como Metal en los dispositivos Apple o DirectX 12 en Windows 10. ¿Qué significa eso? Con las APIs de bajo nivel los desarrolladores pueden acceder a las funciones avanzadas de aceleración de la GPU (el chip gráfico), para extraer toda su potencia sin intermediarios ni capas adicionales de software que enlentecen la gestión gráfica. Tendrán acceso a la asignación de memoria y la gestión de los hilos, para extraer el máximo rendimiento del hardware y del propio motor gráfico de los juegos.

En la mayoría de las APIs gráficas estándar, el procesamiento de los gráficos a través de la GPU se lleva a cabo en un único núcleo de la CPU, favoreciendo a los procesadores que tienen núcleos muy rápidos, aunque sólo tengan uno o dos. Vulkan permite procesar información gráfica (búferes de comandos) de forma paralela en diferentes núcleos de la CPU al mismo tiempo, lo que supone una enorme mejora de rendimiento en procesadores con muchos núcleos a baja velocidad, como ocurre en los smartphones o en los PCs poco potentes. Se eliminan así los cuellos de botella que se generan en la CPU cuando se procesan gráficos.

Vulkan no sólo gestiona mejor los recursos sino que los libera, al comunicarse de forma directa con ellos, eliminando redundancias. Es una API de baja latencia y alta eficacia. AMD nos lo explica en este vídeo:

Una de sus ventajas con respecto a openGL es que no hay una API para ordenador y otra para móviles (openGL ES). Vulkan usa la misma API para todo tipo de dispositivos, facilitando la conversión de las apps de uno a otro.

¿Qué hardware es compatible con Vulkan?

* Ya disponible

  • Actuales tarjetas NVIDIA GTX (a partir de GTX 600) y AMD Radeon (a partir de HD 7000) para Windows 7 / 8 / y 10
  • Procesadores Intel con Intel Graphics
  • Procesadores ARM
  • Tablets con chip gráfico NVIDIA Tegra K1
  • Samsung Galaxy S7
  • Smartphones con GPU Adreno 530 (Snapdragon 820) o Adreno 4xx (en preparación)
  • Android N

* Rumor

  • Nintendo NX
  • PlayStation 4K Neo
  • Xbox One Plus

¡Prueba Vulkan ahora mismo!

¿Tienes una tarjeta NVIDIA GTX o AMD Radeon? Los últimos drivers ya incluyen la API Vulkan en su código, así que están preparadas para ejecutar juegos y aplicaciones compatibles con Vulkan.

NVIDIA ha creado dos benchmarks, Vulkan Threaded Rendering y Vulkan Choppers!, que puedes descargar para probar el rendimiento de tu equipo cuando usas Vulkan. Los tienes en este enlace a la web de Vulkan NVIDIAVulkan Threaded Rendering también está disponible para Android.

Vulkan, la alternativa a DirectX 12 para PC, consolas y smartphones

El primer juego que ya utiliza Vulkan es The Talos Principle, una aventura de puzzles en primera persona que ha cosechado muy buenas críticas y ventas:

Los benchmarks que comparan el rendimiento entre DirectX 11 y Vulkan en The Talos Principle indican que la API de Microsoft ofrece un mejor framerate (un 30% más de fps), pero los creadores del juego ya han dicho que se trata de un soporte muy básico de Vulkan. Por otra parte estamos hablando de la primera versión de la API, mientras que DirectX 11 lleva años de desarrollo. Que Vulkan funcione a la primera y sin errores en un juego intenso gráficamente como es The Talos Principle, ya es todo un logro.

Las principales compañías desarrolladoras de motores gráficos, Valve (Source Engine), Epic (Unreal) y Dice (Frostbite) están apoyando a Vulkan, incorporando la API a su código, así que en los próximos meses veremos una gran cantidad de juegos compatibles con Vulkan. Y que se incluya de serie en Android N será un gran incentivo para su uso en smartphones y tablets. Se rumorea que las futuras consolas PS4K y Nintendo NX también lo usarán de forma nativa.

Hay que ser pacientes: la API acaba de ser lanzada, los drivers son preliminares y aún no hay juegos que implementen Vulkan al 100%. Aún habrá que esperar unos meses para saber si Vulkan será un competidor digno de DirectX 12. 

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