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¿Qué es Proyecto Loon y qué ha conseguido hasta ahora?

26/12/2020 - 10:00

Porque no todo el mundo tiene acceso a internet fácilmente, están surgiendo diversos proyectos para llevar conexión a los lugares más remotos. ¿Sabéis qué es el Proyecto Loon? Os lo contamos

Los satélites de Starlink, empresa de Elon Musk, han dado mucho de que hablar estos últimos años. Sin embargo, esta no es la única iniciativa que pretende llevar internet a todos los rincones del planeta. La empresa matriz de Google también se ha propuesto este ambicioso objetivo.

El Proyecto Loon de Alphabet se presentó en 2013, aunque hasta este año no se había puesto definitivamente en marcha. Su propuesta nada tiene que ver con la utilización de satélites como han hecho Starlink o Amazon, entre otras. Alphabet, por su parte, está utilizando grandes globos a una importante altitud para poder llegar a cualquier rincón aislado del planeta.

Después de años de pruebas, los globos Loon demostraron por primera vez su capacidad en 2017 cuando el huracán María arrasó las torres de telefonía en Puerto Rico. Los globos de Alphabet devolvieron la conexión a esa zona en un momento crucial para las labores de rescate y recuperación. Más de 200.000 personas se beneficiaron de este servicio.

Estos globos están hechos de láminas de polietileno y tienen el tamaño de una cancha de tenis. Se alimentan gracias a varios paneles solares y están controlados por software desde el suelo. Mientras están en el aire, actúan como "torres de telefonía flotantes", transmitiendo señales de Internet a estaciones terrestres y dispositivos personales. 

Tras esa primera demostración en un caso de emergencia humanitaria, el Proyecto Loon ha conseguido varios hitos antes de lanzarse a su primer servicio comercial. Su zona de movimiento es la estratosfera, por encima de los aviones comerciales y hasta ahora han conseguido estar 312 días antes de regresar a Tierra. Es el viaje en globo más largo de la historia.

Este 2020, el servicio de internet que proporcionan estos globos ha comenzado a dar servicio en Kenia. 35 globos se han desplegado para proporcionar una conexión de red 4G LTE a un área de casi 50.000 km cuadrados en el centro y oeste de Kenia, incluida su capital, Nairobi. Cada globo cubre unos 80 Km de terreno.

Aunque Google ha elegido Kenia por la importante apuesta que ha hecho el país en las nuevas tecnologías y gran parte de su población tiene ya acceso a internet, según la Unión Internacional de Telecomunicaciones, en África más del 28 por ciento de los 1.300 millones de personas del continente usaban Internet en 2019. Este servicio puede ofrecerles una forma más barata de impulsar la industria tecnológica sin tender cables o construir torres de telefonía móvil.

Pilotados por la IA

Otro reto conseguido por estos globos es el nuevo software que los dirige desde Tierra. Hace pocas semanas, Alphabet anunciaba que sus globos ya no dependen de los humanos. Ahora son pilotados por la inteligencia artificial

El nuevo sistema de control de vuelo está basado en aprendizaje profundo por refuerzo y ha sido entrenado para saber pilotar estos globos por la estratosfera con resultados, al parecer, mejores que los de los humanos. En su primera prueba real en Perú en julio de 2019, el sistema de vuelo controlado por IA compitió cara a cara con uno tradicional, un algoritmo construido por los ingenieros de Loon llamado StationSeeker. El sistema superó al creado por humanos con soltura.