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Una IA intentará leer los papiros calcinados de Pompeya y Herculano

papiro calcinado

12/10/2019 - 07:15

En el años 79 después de Cristo el volcán Vesubio estalló, provocando una de las erupciones volcánicas más potentes y famosas de la historia. Las ciudades romanas Pompeya y Herculano fueron sepultadas por la lava. Sus casas, sus habitantes, quedaron congelados en el tiempo, ya que la lava se solidificó rápidamente, preservando todo lo que había sepultado. En 1782 se descubrieron 1.800 papiros calcinados provenientes de una biblioteca de Herculano, que se cree que podría pertenecer al suegro de Julio César. Ahora la ciencia va a utilizar la última tecnología en Rayos X y la Inteligencia artificial para leer lo que hay en esos papiros, sin desenrrollarlos.

Herculano era una ciudad mucho más pequeña que Pompeya, pero allí vivían los ciudadanos romanos más ricos. Así que se sospecha que estos papiros podrían contener importantes escritos inéditos de los autores de la época. El años pasado en uno de ellos se descubrió un texto inédito de Séneca el Viejo, un importante orador nacido en Córdoba. Aunque su hijo Séneca el Joven, filósofo, político y escritor, también cordobés, le superó en fama.

El problema de estos 1.800 papiros de hace 2.000 años descubiertos en Herculano, es que están enrollados y completamente calcinados. Aquellos que se han intentando desenrrollar se han roto en pedazos, destruyendo el texto. Aquí es donde la más avanzada tecnología láser y la inteligencia artificial, entran en juego.

Aunque ya se ha conseguido descifrar papiros israelíes enrollados usando Rayos X, ha sido posible porque estos papiros usaban tinta creada mezclando diversos metales. Al aplicar Rayos X, el texto se diferenciaba del papiro. Pero en los textos calcinados de Herculano los romanos usaron tinta basada en el carbón, que al calcinarse por la lava volcánica no se diferencia del papiro ni siquiera con un escáner de Rayos X.

Por eso la Universidad de Kentucky va a utilizar una nueva tecnología, un nuevo tipo de Rayos X llamado Diamond Light Source, que es más brillante que la luz de Sol.

Con este escáner de alta definición se pueden radiografiar los papiros a nivel microscópico, permitiendo diferenciar las partículas que pertenecen al texto, de las que formaban parte del papiro. En este vídeo puedes ver cómo se llevará a cabo el proceso:

Aunque esta nueva tecnología de Rayos X permita desenrrollar virtualmente el papiro e identificar el texto, es una identificación a nivel de partículas. Y aquí es donde entra la Inteligencia Artificial. La Universidad de Kentucky está entrenando a una IA para que pueda separar esos textos del propio papiro, partícula a partícula, pixel a pixel, y recomponerlo para obtener el escrito que guardaba el papiro calcinado.

Decía el escritor Arthur C. Clake que cualquier tecnología lo suficientemente avanzada, es indistinguible de la magia. Y eso es justamente lo que parece esta proyecto, pura magia capaz de leer un texto de un papiro calcinado hace 2.000 años, sin desenrollarlo y sin tocarlo.

Pero aún queda saber si lo consiguen. De momento el escaneado ya está terminado. Ahora están entrenando a la inteligencia artificial con técnicas de aprendizaje automático para que pueda enfrentarse a la tarea, que se llevará a cabo en los próximos meses.

Los historiadores se frotan las manos imaginando la información que podrían contener los 1.800 papiros de Herculano. Y esto quizá te sorprenda: se espera que la mayoría de los textos sean griegos y no latinos, ya que en aquella época la mayoria de los escritos que se guardaban en las bibliotecas romanas eran de filósofos e historiadores griegos.

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#ciencia