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La inteligencia artificial está siendo capaz de identificar a personas que aparecen en fotografías antiguas

Monumento Guerra Secesión EEUU

21/12/2019 - 08:30

En el estudio de la historia solemos depender de documentos escritos para poder aprender sobre lo que ocurrió en un momento concreto del pasado y la gente que estaba involucrada en esos sucesos. Pero a menudo estos archivos se centran solo en grandes eventos y personas con poder, dejando de lado en el proceso a las personas comunes que se vieron envueltas en eventos históricos relevantes de un modo u otro.

Por suerte, numerosos historiadores están tratando de corregir esta situación. Cada vez hay más investigadores que tratan de recuperar la historia de personas desconocidas, intentando destacar que hasta la persona más normal es relevante de un modo u otro para nuestro conocimiento del pasado.

Gracias al uso de inteligencia artificial, esta tarea podría volverse cada vez más sencilla. Kurt Luther, un profesor de la Universidad Virginia Tech, ha creado una web que permite analizar fotografías antiguas para determinar quién era la persona que aparecía en ellas, y poder dotar por tanto a esas imágenes del contexto del que carecen.

Se trata de Civil War Photo Sleuth, una web que se sirve de la inteligencia artificial para averiguar la identidad de las personas que aparecen en fotografías tomadas durante la Guerra de Secesión Estadounidense. Cualquier usuario puede subir imágenes a la web, que actualmente cuenta con cerca de 30.000 fotografías y en torno a 3.300 identificaciones positivas. 

Aunque no es la primera vez que se usa inteligencia artificial en la investigación de eventos históricos, esta herramienta resulta especialmente útil debido a que el coleccionismo de imágenes de la Guerra de Secesión ha ganado popularidad en los últimos años, lo cual hace que acceder a ellas sea más sencillo que antes. Algunos coleccionistas disponen de centenares e incluso miles de imágenes, muchas de ellas de personas sin nombre, a las que los siglos han despojado de identidad. 

La Guerra Civil Estadounidense se considera uno de los primeros conflictos bélicos en los que el fotoperiodismo tomó un papel relevante. Las fotos tomadas en el siglo XIX tienen además calidad suficiente para que los rostros de las personas retratadas sean fácilmente reconocibles, con lo que la tarea que tiene que llevar a cabo la IA de Civil War Photo Sleuth se vuelve relativamente sencilla. 

Cuando los usuarios suben imágenes a esta web, se les pide que especifiquen una serie de detalles respecto a la imagen en sí, Por ejemplo, el usuario puede indicar si el uniforme es claro u oscuro para determinar con facilidad si un soldado pertenecía a la Unión o a los Confederados. También pueden describir las líneas o condecoraciones de los uniformes, lo cual ayuda a determinar el rango que la persona en cuestión ostentaba en el ejército

Las marcas que presenta el papel fotográfico en sí también son importantes. Ciertos distintivos que aparecen en la parte de atrás de algunas imágenes permiten saber quién tomó la foto, y dónde y cuándo fue tomada. 

Para la identificación de rostros, la IA analiza decenas de detalles, como las proporciones de la cara, las dimensiones de la nariz, la curvatura de las comisuras de la boca, la distancia entre las pupilas de ambos ojos…Una vez obtiene datos suficientes, compara la información obtenida con los datos de otras imágenes de su base de datos para tratar de encontrar posibles coincidencias. 

Cuantas más fotos haya en la base de datos de Civil War Photo Sleuth, más sencillo resulta lograr coincidencias, ya que la IA dispone de más datos para realizar comparativas de datos. Diversos museos, archivos y bibliotecas estadounidenses se han empezado a involucrar en el proyecto, subiendo periódicamente imágenes que llevan décadas almacenadas, con lo cual se espera que cada vez se logre identificar a personas en estas imágenes con mayor facilidad. 

Como tiende a ocurrir con la IA, el factor humano es importante, y en ocasiones es necesario el criterio de una persona real para verificar si la coincidencia ofrecida por la IA es acertada, o si es una falsa coincidencia. 

Inteligencia Artificial

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Pero gracias a la colaboración entre IA y personas, ahora podemos poner rostro a soldados como William Kendall Crossfield, que sobrevivió a un disparo en el cuello gracias a que se había tapado con una manta; o a Almeron C. Inman, un soldado reconocido por su honor y valentía que desapareció durante meses y fue encontrado muerto. 

La labor llevada a cabo por la IA de Civil War Photo Sleuth es valiosa porque ayuda a recuperar a aquellos que hasta ahora no tenían voz. Esto permitiría estudiar eventos del pasado desde perspectivas que hasta ahora desconocíamos: el fundador y profesor Kurt Luther confía en que su web ayude a ver el conflicto desde los ojos de quienes tenían posiciones menos visibles, como las mujeres o personas pertenecientes a minorías raciales. 

Se estima que la efectividad de las identificaciones es de aproximadamente el 80%, por lo que quizá en un futuro no muy lejano, los historiadores puedan usar herramientas similares para completar su trabajo.