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Descubiertas doce nuevas lunas en Júpiter, una de ellas suicida

Lunas de Júpiter

JPL / NASA

18/07/2018 - 10:57

El planeta más grande del Sistema Solar sigue siendo una caja de sorpresas para los astrónomos. Resulta que ahora Júpiter tiene 12 lunas nuevas. Siempre han estado ahí, pero hasta ahora no habían sido descubiertas.

En total, Júpiter ya suma 79 lunas, que giran en varias órbitas a diferentes distancias alrededor del enorme planeta.

Una de las nuevas lunas descubiertas, Valetudo, es una luna suicida que gira en dirección contraria en la misma órbita que otras lunas. Tarde o temprano acabará chocándose con ellas. Puedes verlas todas en este vídeo, cortesía de Carnegie Institution for Science.

Las nuevas lunas de Júpiter fueron descubiertas por casualidad hace un año por el astrónomo Scott S. Sheppard y su equipo del Carnegie Institution for Science, cuando buscaban planetas lejanos en los bordes del Sistema Solar.

Quizá te preguntes por qué no se habían descubierto antes, siendo Júpiter uno de los planetas más estudiados por los astrónomos. La razón es que se trata de lunas muy pequeñas, de entre uno y tres kilómetros de diámetro, que no se pueden ver con telescopios convencionales. Hace falta un telescopio de gran alcance apuntando en la dirección correcta.

Nueve de las lunas siguen una órbita alejada del planeta, en dirección contraria a la rotación del planeta, y tardan unos dos años en dar una vuelta completa alrededor de Júpiter.

Los astrónomos creen que provienen de una luna mayor que se dividió en varios fragmentos tras una colisión con un meteorito o cualquier otro cuerpo celeste.

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Dos de las lunas están más cerca de Júpiter, y tardan menos de un año en dar una vuelta completa.

La más extraña es Valetudo, llamada así en honor de la bisnieta del dios romano Júpiter, diosa de la salud y la higiene. Tiene apenas un kilómetro y se trata de una luna suicida que gira en dirección contraria, en una órbita muy similar a otras lunas más grandes, así que existen muchas probabilidades de que choque con ellas.

Debido a su pequeño tamaño, lo más probable es que se destruya por completo, convirtiéndose en polvo estelar.

En este imagen podemos ver las doce nuevas lunas de Júpiter, y sus órbitas alrededor del planeta:

Lunas de Júpiter

Carnegie Institution for Science

Europa, una de las lunas de Júpiter más conocidas, también ha sido noticia estos días porque la NASA ha encontrado fuertes evidencias de geíseres de agua, aumentando las posibilidades de que albergue vida extraterrestre en forma de bacterias u otros seres microscópicos.

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