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Una de las teorías de la evolución de Darwin se demuestra 140 años después de su muerte

Evolución de Darwin

20/03/2020 - 06:45

Un equipo de investigadores de la Universidad de Cambridge (Reino Unido) ha demostrado una de las teorías de la evolución de Charles Darwin, casi 140 años después del fallecimiento del naturalista. Te contamos cuál es esta teoría y en qué consiste. 

Darwin escribió en el año 1859 El origen de las especies, una obra en la que explica su teoría acerca de la evolución de los seres vivos. A través de la observación de la naturaleza, este naturalista inglés postuló que todas las especies han evolucionado con el tiempo a partir de un antepasado común mediante un proceso de selección natural, en el que sobrevive el más apto.

A día de hoy, esta teoría es una de las bases de la síntesis evolutiva moderna, que integra la evolución de las especies por selección natural de Darwin y la teoría genética de Gregor Mendel.

Ahora, 138 años después del fallecimiento de Darwin, una de las hipótesis que encontramos en El origen de las especies ha sido demostrada. Así lo ha anunciado en un comunicado la Universidad de Cambridge, que explica que el hallazgo ha llegado de la mano de Laura van Holstein, estudiante de doctorado en Antropología Biológica, y de su equipo.

En concreto, la investigación de estos científicos, publicada en Proceedings of the Royal Societyha demostrado que las subespecies de mamíferos juegan un papel más importante del que pensábamos hasta ahora. 

Pero, ¿qué es exactamente una especie? Se trata de un grupo de animales que pueden reproducirse con descendencia viable. Algunas especies tienen subespecies, que son poblaciones que, debido al aislamiento geográfico, tienen rasgos físicos diferentes y rangos de reproducción propios, que no comparten con los otros miembros de la especie.

No todas las especies tienen subespecies (por ejemplo, los humanos no tenemos), pero hay otras que tienen muchas (los zorros rojos tienen 45 subespecies conocidas). Con el paso del tiempo, las subespecies pueden llegar a convertirse en especies independientes.

Lo que dice Darwin en El origen de las especies es que los linajes de animales con más especies también deberían contener más "variedades" (la antigua denominación de subespecies). "Mi investigación demuestra que las subespecies juegan un papel crítico en la dinámica evolutiva a largo plazo y en la evolución futura de las especies", explica van Holstein. "Y siempre lo han hecho, que es lo que Darwin sospechaba cuando definió el concepto de especie"

A partir de los datos recopilados por los científicos durante varias décadas, este equipo de antropólogos demuestra que la evolución ocurre de manera diferente y a una velocidad distinta en los mamíferos terrestres, los mamíferos marinos y los mamíferos no terrestres (los murciélagos), debido a que viven en un hábitat diferente. 

Dado que los mamíferos marinos y no terrestres tienen menos barreras en su hábitat, también tienen menos subespecies, lo que hace que sea más complicado que generen especies nuevas a partir del proceso evolutivo. De ahí la importancia de las subespecies: son necesarias para la aparición de las especies. 

"Los modelos evolutivos ahora pueden usar estos hallazgos para anticipar cómo afectará la actividad humana en el futuro al interrumpir el hábitat de las especies", explica van Holstein. "El impacto en los animales variará dependiendo de cómo se vea afectada su capacidad de deambular o de recorrer. Las subespecies animales tienden a ser ignoradas, pero juegan un papel fundamental en la dinámica de la evolución a largo plazo", concluye.

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