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Elon Musk y su conquista del espacio: así ha sido el 2017 para SpaceX

Lanzamiento cohete Halcon Heavy SpaceX

30/12/2017 - 11:59

Este año finalmente nos hemos quedado con la miel en los labios esperando el primer lanzamiento del Falcon Heavy, el cohete más potente del mundo que en teoría será capaz de llevarnos a Marte. Pero como no hay mal que por bien no venga, vamos a aprovechar esta ocasión para repasar todos los lanzamientos de SpaceX durante 2017.

A lo largo de estos doce meses hemos esperado con una mezcla de sentimientos entre los que sobresalen la ansiedad, el asombro, la curiosidad y el miedo la llegada del que sería el acontecimiento histórico que pondría el broche de oro a una década de trabajo con la puesta en órbita del vehículo capaz de transportarnos al planeta rojo. Pero no ha podido ser y tras varios retrasos, 2017 cierra sin haber conocido el definitivo Falcon Heavy.

Por suerte, la compañía de Elon Musk no se ha centrado en este único proyecto y a lo largo de estos doce meses ha realizado un extenso y brillante trabajo en lo referido a la carrera espacial. Por ello se merece este repaso a todos los cohetes de SpaceX lanzados en 2017.

Pero, ¿por qué es tan especial el Falcon Heavy?

Falcon Heavy

El primer vuelo experimental del Falcon Heavy (Halcón Pesado) será la obra maestra del también CEO de Tesla, de PayPal y del Hyperloop. Estábamos en el año 2005 cuando Musk hablaba por primera vez de su proyecto más ambicioso hasta la fecha: recorrer los 225 millones de kilómetros de media que nos separan de nuestro planeta vecino. Lo que parecía inalcanzable en aquel momento, ahora no parecer serlo tanto.

Con el primer lanzamiento del cohete Falcon Heavy estaremos más cerca que nunca de Marte. No podremos saberlo hasta que no se produzca. Parecía que noviembre de 2017 sería el momento definitivo para ello, tal como había anunciado el propio Musk el pasado verano en su cuenta de Instagram. Pero los días del undécimo mes del año se fueron sucediendo sin tener noticias al respecto. A finales del mismo, surgió la información de que sería 2018 la fecha para el lanzamiento del Falcon Heavy, como podíamos leer en Engadget.

En cualquier caso, 2017 ha sido un gran año en SpaceX: estas han sido las misiones más importantes

SpaceX

Además de este proyecto se han producido más lanzamientos de SpaceX en 2017. El Falcon 9 ha sido el gran protagonista de la compañía norteamericana con un total de 24 misiones programadas. La meta se corresponde con un ritmo de lanzamiento de dos cargas al mes, produciéndose la última a escasos minutos antes de dar la bienvenida al año 2018, tomando como referencia la explicación dada por la presidenta de la entidad Gwynne Shotwell durante una entrevista.

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Unos éxitos que superan a los del año anterior, hito que lograban en junio. 2016 fue un año para olvidar en la compañía y estuvo marcado por el que sin duda ha sido el mayor accidente de SpaceX hasta la fecha al estallar uno de sus cohetes estando situado en la plataforma de lanzamiento en  el mes de septiembre. Concretamente la explosión se produjo en los motores de la nave, cesando la actividad espacial durante cuatro meses.

No ha sido el único contratiempo. En 2017, el motor de uno de los cohetes de SpaceX explotaba durante el transcurso de "una prueba de calificación". Un hecho muy similar al ocurrido en 2015 cuando saltaba por los aires otro cohete Falcon 9 minutos después de despegar de Cabo Cañaveral con destino a la Estación Espacial Internacional, quedando tanto la nave como la cápsula Dragon que transportaba el material totalmente destruidos. Por suerte en ninguno de los tres casos ha habido que lamentar víctimas, únicamente daños materiales.

Frente a estas adversidades se encuentran los lanzamientos con éxito del Falcon 9 SpaceX en 2017. Sin duda alguna, este lanzador ha dado las mayores alegrías a Musk y su equipo, confirmado que sí es posible la recuperación y reutilización de cohetes. Efectivamente, nos estamos refiriendo a lanzar, lanzar y lanzar un mismo proyectil repetidas veces, otro de los muchos empeños de Musk.

El primer cohete reciclado: el Falcon 9

Falcon 9

A este respecto, la victoria más reseñable de la compañía aeroespacial tuvo lugar a finales de marzo de 2017 cuando logró completar con éxito el lanzamiento y aterrizaje del primer cohete reciclado, el Falcon 9. Una hazaña que sin duda sirvió para demostrar que sí es posible darle una segunda (e incluso más) oportunidad a estos vehículos. El fin último de este hito no es otro que el de abaratar el coste de los viajes al espacio de SpaceX y de cualquier compañía (por valor de cientos de millones de euros) para, entre otras posibilidades, hacer turismo espacial e incluso vivir en otros planetas.

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¿Por qué no va a ser posible si ya contamos con el primer robot en convertirse en ciudadano del mundo? No descartamos que Musk haya sacado la posibilidad de mudarnos a otras tierras espaciales de uno de sus videojuegos favoritos, pasatiempo con el que disfruta en su tiempo de ocio.

Los cohetes reciclados han sido los grandes protagonistas

Emplear cohetes reciclados de SpaceX en 2017 es un proyecto que también pretende aplicar a su nave insignia, aunque por el momento son reducidas las posibilidades de que puedan volver a tener una segunda utilidad las piezas del primer vuelo del Falcon Heavy. Musk ha advertido que la futura nave que nos llevará a Marte va a estallar segundos después de despegar por primera vez. Eso sí, mérito no hay que quitarle, puesto que logar ponerla en marcha es toda una hazaña en sí misma.

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Este modus operandi se repetía tres meses después para lograr otro hito: poner en órbita y aterrizado dos cohetes en 48 horas. Se trata de uno de los lanzamientos con más éxito de SpaceX en 2017. Tras haber suspendido su despegue previsto para el día 19, el viernes 23 se lanzaba el satélite BulgariaSat-1 sin contratiempo alguno, pese a ser su segundo vuelo. 48 horas después hacía lo propio un cohete Falcon 9 nuevo desde California y aterrizando con éxito en un barco teledirigido en el océano Pacífico. Cabe decir que Musk no es el primero en lograr este récord: ULA consiguió lo propio en 2008 lanzado al espacio un Atlas y un Delta.

Todos los lanzamientos de SpaceX que ha habido este año

Lanzamiento de SpaceX

Se puede decir ya a estas alturas que estos últimos meses están siendo positivos para una de las compañías que más fuertemente está apostando por la carrera espacial de la nueva era. Decíamos antes que el objetivo era mantener un calendario de dos misiones al mes. Vamos a hacer un repaso de todos los lanzamientos de SpaceX en 2017.

- Enero de 2017: lanzamiento del primero de los 7 Falcon 9 con diez satélites Iridium NEXT desde la rampa SLC-4E de Vandenberg (California).

- Febrero de 2017: se lanzan la nave de carga Dragon SpX-10 (CRS-10) y el Falcon 9 desde la rampa 39A del Centro Espacial Kennedy para entregar casi 5.500 Ibs de carga a la Estación Espacial Internacional. Es el primer vuelo que se realiza desde este sitio desde el lanzamiento desde el vuelo final del Programa Shuttle en julio de 2011. 

- Marzo de 2017: un Falcon 9 entrega con éxito el EchoStar XXIII, un satélite comercial de comunicaciones para EchoStar Corporation desde la plataforma 39A. Este mes el Falcon 9 de SpaceX se convierte en el primer cohete espacial reciclado de la historia, del que hablábamos antes.

- Mayo de 2017: el Falcon 9 pone en órbita el satélite Inmarsat-5 F4, el cuarto perteneciente a la constelación Global Xpress (GX) de Inmarsat, que es el primer servicio de banda ancha móvil de alta velocidad. Lo hace nuevamente desde la base de Florida y nos acerca a llevar Internet de alta velocidad a todo el planeta. También lograba traer de vuelta el cohete Falcon 9 que había llevado hasta el espacio un satélite modelo NROL-79 perteneciente a la Oficina Nacional de Reconocimiento de Estados Unidos.

- Junio de 2017: el cohete Falcon 9 de SpaceX lanza la nave Dragon SpX-11 (CRS-11) a la Estación Espacial Internacional, la número 100 que se envía desde el histórico Launch Pad 39A. Esta misión junto con el lanzamiento del satélite BulgariaSat-1 dos días antes lograban lanzar y aterrizar dos cohetes en 48 horas, logrando un récord importante del que hablábamos más arriba. Por último, en junio se ponía en órbita con éxito el segundo de los 10 satélites a la órbita terrestres baja para Iridium.

- Julio de 2017: Falcon 9 entrega con éxito el Intelsat 35e, un satélite de comunicaciones comerciales a una órbita de transferencia geoestacionaria (GTO) desde la base de Florida.

- Agosto de 2017: SpaceX lanza con éxito su duodécima misión de la nave Dragon SpX-12 (CRS-12) nuevamente desde la plataforma 39A. A finales de mes también lanza el FORMOSAT-5 desde la base de Vanderberg, en California.

- Septiembre de 2017: tiene lugar la misión OTV-5 de SpaceX desde el centro de Florida.

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- Octubre de 2017: se lanza con éxito la misión Iridium-3 que forma parte del tercer conjunto de 10 satélites Iridium NEXT hasta completar un total de 81, 75 de los cuales serán lanzados por la compañía de Musk. Este mes también se lanza con éxito la carga útil EchoStar 105 / SES-11 desde la base de Florida. Y también la misión KOREASAT-5A desde un cohete Falcon 9.

- Noviembre de 2017: se espera que en estos días tenga lugar el despegue del esperado cohete Falcon Heavy o Halcón Pesado tras años años de espera, pero no se produjo.

- Diciembre de 2017: lanzamiento de la misión 18 y última de 2017 para SpaceX con el Falcon 9 dejando un espectáculo visual en California. Fue lanzado desde la Base Aérea Vandenberg, en Santa Bárbara (California).

Próxima misión: Marte

Marte

El próximo paso será saber cuándo podrá la Humanidad pisar tierra firme del planeta rojo y recorrer los miles de kilómetros que separan ambos planetas, proyecto que puso su piedra angular en el año 2005. Una distancia que varía en función de una serie de factores como la posición de ambos con respecto al Sol. La mayor aproximación tuvo lugar en 2003 cuando la Tierra y Marte estaban separados por apenas 56 millones de kilómetros coincidiendo con el punto más cercano a la estrella del cuarto planeta del Sistema Solar y nuestro planeta en su punto más alejado, tal como explican en Space.

Para ello están trabajando en el que será el lanzamiento más importante de SpaceX en 2018 (y en toda su historia), previsto en un primer momento para 2013 - 2014. La demora no es nueva. El lanzamiento más importante de SpaceX en 2018 (y en toda su historia) estaba previsto en un primer momento realizarse entre 2013 y 2014. Todo apunta a que el despegue del Falcon Heavy se producirá desde el histórico Launch Paud 39A del Centro Espacial Kennedy - originalmente construida para los lanzamientos del programa Apolo de la NASA para llegar a la Luna -.

Falcon Heavy

La nave diseñada para llevar al ser humano a Marte y también a la Luna, el Falcon Heavy o Halcón Pesado, será una versión bastante mejorada de su antecesor. Irá propulsada por nada más y nada menos que por tres núcleos de Falcon 9 unidos entre sí, los cuales ya se encuentran desde hace unos meses en el Centro Espacial Kennedy realizando pruebas - como nos mostraron en un vídeo.

En total, contará con capacidad para transportar cerca de 63.500 kilogramos de peso a la órbita terrestre inferior – el límite de su antecesor se sitúa en 22.600 kg-, 27 en órbita de transferencia geoestacionaria, 17 a Marte y 7 a Plutón. No sólo eso. Además será capaz de poner en órbita un Boeing 737 con combustible, pasajeros y equipaje incluidos. Unos datos que convertirán al Falcon Heavy en uno de los cohetes más potentes del mundo, por no decir el que más. Mientras ese momento llega y las pruebas continúan, nos conformaremos con revivir todos los lanzamientos de SpaceX en 2017.

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